I virus che causano il cancro: quali sono e cosa bisogna sapere

La relazione tra virus e sviluppo del cancro: quanto incidono le infezioni

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    I virus che causano il cancro: quali sono e cosa bisogna sapere a riguardo? Secondo quanto afferma l’Agenzia Internazionale per la Ricerca sul Cancro, più del 15% dei tumori andrebbe ricollegato a preesistenti infezioni. I dati riguardano Paesi di tutto il mondo, anche se appaiono più rilevanti in quelli in via di sviluppo. Esistono virus oncogeni a DNA e RNA, ovvero agenti infettivi che si propagano in maniera differente e che secondo diversi autorevoli studi sarebbero in grado di generare forme tumorali negli esseri umani. Ad oggi, undici differenti microrganismi sono stati classificati come cancerogeni di tipo 1, ovvero agenti sicuramente oncogeni, dalla IARC (International Agency for Research on Cancer). Tra questi si annoverano il virus dell’epatite B, quello dell’epatite C, l’HIV-1, il KSHV, l’Helicobacter pylori, il Papillomavirus umano, il virus di Epstein-Barr.

    1. Virus che causano il cancro: Epatite B

    L’epatite rientra tra i virus che causano il cancro. L’infezione cronica determinata da questo virus (HBV) può provocare il carcinoma epatocellulare. Il virus generalmente viene trasmesso attraverso i fluidi corporei, come, per esempio, il sangue, il liquido seminale e le secrezioni vaginali. Le cause più frequenti di contagio sono rappresentate dai rapporti sessuali non protetti, dalla condivisione di siringhe, di rasoi o di altri oggetti taglienti.

    2. Virus che causano il cancro: Epatite C

    L’infezione cronica da epatite C rientra tra i virus tumorali. Può determinare l’insorgenza di linfomi non-Hodgkin e, in particolare, di linfomi a cellule B. La via di trasmissione è quella del contatto diretto con il sangue, attraverso la condivisione di siringhe infette, di rasoi, di spazzolini o di forbicine. Si è a rischio anche per l’esecuzione di tatuaggi e piercing effettuati con materiali non sterili. Anche la pratica di attività sessuale tra persone ad alta promiscuità può moltiplicare le possibilità di contrarre il virus HCV. Quest’ultimo può essere trasmesso anche dalla madre infetta al bambino non corso del parto.

    3. Virus che causano il cancro: HIV-1

    Anche gli individui che sono stati infettati da HIV-1, sono a maggior rischio di sviluppare un tumore. Questo tipo di infezione, infatti, soprattutto in relazione all’immunosoppressione che determina nell’organismo colpito, può portare ad un incremento di replicazione di virus tumorali, come l’EBV e il KSHV.

    4. Virus che causano il cancro: KSHV

    Il KSHV è un virus oncogeno, nel dettaglio è l’agente che predispone all’insorgenza del sarcoma di Kaposi, una malattia in aumento soprattutto in seguito alla diffusione dell’Aids (ecco come si trasmette). La patologia si manifesta principalmente con lesioni della pelle e delle mucose, con una grande quantità di infiltrato e di infiammazione. Il tutto è accompagnato dalla neoformazione di vasi ematici.

    5. Virus che causano il cancro: Helicobacter pylori

    Tra i virus che causano il cancro si annovera l’Helicobacter Pylori, responsabile del tumore allo stomaco. La ricerca scientifica non è riuscita ancora a comprendere con certezza l’ambito di diffusione del virus. Si suppone che il microrganismo si diffonda, per mezzo di una trasmissione oro-fecale, tramite cibi o acqua contaminati. Fattori di rischio molto alti sono il non poter disporre di forniture di acqua pulita e la convivenza con portatori dell’infezione. L’infezione da Helicobacter pylori si può manifestare con dolore o bruciore addominale, nausea, vomito, perdita di appetito, diarrea e perdita di peso. L’Helicobacter pylori può provocare anche l’insorgenza di ulcere peptiche.

    6. Virus che causano il cancro: Papillomavirus umano

    Uno dei principali virus che causa il cancro è il Papillomavirus umano, correlato all’insorgenza di patologie a carico del tratto ano-genitale, anche di natura maligna. Esistono diversi tipi di Papillomavirus, che si differenziano in base all’alta o alla bassa probabilità di trasformazione neoplastica. Secondo i dati forniti dall’Agenzia Internazionale per la Ricerca sul Cancro, 12 tipi di Hpv avrebbero un’evidente potenza oncogena, in particolar modo quelli che possono progredire in cervicocarcinoma. Il virus Hpv si trasmette per via sessuale, anche attraverso il contatto con la cute e con le mucose. La trasmissione potrebbe essere favorita dai microtraumi riportati durante i rapporti sessuali. Inoltre gli esperti hanno appurato che è possibile anche una trasmissione attraverso contatti genitali non penetrativi. Proprio per questo motivo l’uso del preservativo, anche se riduce il rischio di infezione, non lo elimina completamente. Fattori di rischio più accentuati sono rappresentati dalla giovane età e dal numero dei partner sessuali. L’HPV è inoltre responsabile dei tumori del cavo orale, alle vie respiratorie, all’ano, al pene e a tutte le altre mucose.

    7. Virus che causano il cancro: Virus di Epstein-Barr

    Il virus di Epstein-Barr è un virus oncogeno, conosciuto soprattutto per la mononucleosi, tuttavia è responsabile di numerose altre patologie. E’ infatti sovente correlato all’insorgenza di diversi tipi di tumori, tra i quali il carcinoma rinofaringeo. Questo virus, chiamato EBV, sarebbe anche alla base dello sviluppo del 5-10% dei carcinomi gastrici. Altre malattie tumorali legate a questo tipo di infezione sono: il linfoma di Hodgkin, il linfoma di Burkitt, il carcinoma nasofaringeo e i linfomi del sistema nervoso centrale associati ad infezione da Hiv. Il virus si può trasmettere attraverso il sangue e tramite il contatto sessuale, anche se queste modalità di trasmissione sono ritenute molto rare. L’agente infettivo si replica nelle cellule epiteliali nasofaringee, poi si diffonde in altre sedi dell’organismo, arrivando prima nelle ghiandole salivari e nei linfonodi dei tessuti orofaringei. In una fase successiva arriva a coinvolgere i linfociti B del sangue, la milza e il fegato. Esistono due ceppi del virus di Epstein-Barr, EBV-1 ed EBV-2: nonostante alcune lievi differenze, le infezioni che causano apparentemente si manifestano in modo identico.

    8. Virus che causano il cancro: leucemie HTLV

    Gli HTLV sono virus oncogeni: l’HTLV I è in grado di provocare la leucemia dell’adulto a cellule T, patologia diffusa in maniera endemica in alcune zone dell’Est e dell’Africa. L’HTLV-II provoca invece la tricoleucemia.

    9-10. Virus che causano il cancro: parassiti Clonorchis sinensis, Opistorchis viverrini

    Tra gli agenti che causano il cancro si annoverano anche alcune tipologie di parassiti: i Clonorchis sinensis e Opistorchis viverrini, che sono associati al colangiocarcinoma.

    11. Virus che causano il cancro: Schisosoma haematobium

    Infine c’è un ultimo organismo oncogeno: lo Schisosoma haematobium, correlato al tumore della vescica in portatori cronici.

    Virus oncogeni: meccanismo d’azione

    Sinora abbiamo analizzato quali sono i virus oncogeni, secondo l’International Agency for Research on Cancer. Ma qual è il loro meccanismo d’azione? I meccanismi attraverso i quali un’infezione degenera in cancro sono diversi. HPV, EBV, HHV8 e HTLV-1 sono in grado di alterare il ciclo cellulare della cellula ospite, spingendola a divisioni cellulari incontrollate. L’HBV e HCV, H. pylori e i tre parassiti agiscono stimolando indirettamente la carcinogenesi, che viene provocata dalla risposta immunitaria dell’ospite, in seguito all’infezione cronica che essi generano. Per quanto riguarda invece l’HIV, il virus riduce drasticamente le difese immunitarie dell’ospite, rendendolo potenzialmente attaccabile da qualsiasi infezione e in particolar modo dall’infezione da HHV8.